Al 25 jaar is XL Reklame een succesvol bedrijf, met dank aan ZVK Zephyr. Mei 1993 was een maand die bepalend was voor het leven van Dirk Teughels (50) uit Mechelen. In die maand werd de zaalvoetbalclub waarbij hij speelde kampioen en enkele weken eerder had hij zijn huidige vrouw, Lies Lauwers (43), leren kennen.

Voor onze lezers onze spelling op de korrel nemen: XL Reklame wordt toch met een C geschreven?

Dirk Teughels: Die vraag krijgen we wekelijks. 25 jaar geleden werd reclame met een K geschreven en aangezien het ons merk is, hebben we het zo gehouden.

Jullie zijn eigenlijk eerder impulsief begonnen met jullie zaak, helemaal van nul, zonder een specifieke opleiding.

Teughels: Toen we de titel haalden, wilden we truitjes laten maken. Ik vond dat redelijk duur en daarom deed ik het zelf. Mijn moeder had een textielwinkel waardoor we de shirts goedkoop konden aankopen. Dat eerste ontwerp viel meteen in de smaak en we kregen al snel de vraag van andere mensen om hetzelfde te doen voor hen. Zo ging de bal aan het rollen. Ik had wel interesse in lay-out, maar ik had er nooit lessen voor gevolgd. Via cursussen bij onder andere Syntra ging ik mij voort bekwamen.

Lies Lauwers: We hadden beiden nog een job. Het bedrukken van de T-shirts deden we na onze uren in onze living. Na de T-shirts kwamen er al vlug stickers en reclameborden bij. Na vijf jaar hebben we onze andere job opgezegd.

25 jaar later leiden jullie een bloeiend bedrijf met negentien medewerkers in een atelier van 1.000 vierkante meter. Ik neem aan dat jullie taak ook veel veranderd is?

Lauwers: Het is toch heel belangrijk om veel rechtstreekse contacten te hebben met onze klanten. Tot enkele jaren geleden ging ik zelf nog mee letters plakken. Met de bedrukking van T-shirts zijn we ondertussen zelfs gestopt. Het leiden van een bedrijf hebben we geleerd met vallen en opstaan. Eigenlijk wordt het tijd dat iemand daar eens een handleiding voor schrijft.

Teughels: Lies en ik hebben altijd een duidelijke taakverdeling gehad. Ik maak de ontwerpen en deed de productie, daarna neemt Lies het over. Er zijn dagen waarop we nauwelijks een woord zeggen tegen elkaar omdat we zo druk bezig zijn. Sinds we in 2002 met ons tweeën naar dit gebouw op de Battelsesteenweg zijn verhuisd, is er elk jaar een personeelslid bijgekomen. Omdat het zo geleidelijk aan is gegroeid hebben we alles kunnen blijven bolwerken. We doen veel op ons buikgevoel.

Zijn er nog plannen om uit te breiden?

Lauwers: Voorlopig niet. Ons gebouw kan alleszins niet meer groter op dit perceel. Meer dan twintig mensen kunnen hier ook niet werken.

Teughels: Het is ook onze ambitie niet. We zijn een familiebedrijf en dat gevoel mag niet verdwijnen. We hebben twee dochters. Het is nog eventjes afwachten of zij het zien zitten om de zaak voort uit te bouwen.

De sector van de drukkerijen is de afgelopen jaren enorm geëvolueerd.

Teughels: Alle kleintjes zijn verdwenen en er wordt heel veel in Nederland en in Polen gedrukt. Wij zijn geen drukkerij, wij zijn een ‘sign maker’. Wij leveren heel veel maatwerk. Dat is onze sterkte. Wat wij doen, kunnen de hele grote bedrijven niet. Wij hebben ons gespecialiseerd in de belettering en het ‘wrappen’ van auto’s.

Hoe blijven jullie als relatief klein bedrijf overeind in deze concurrentiële markt?

Teughels: We zijn groot genoeg om niet klein te zijn en we zijn klein genoeg om niet groot te zijn. Dat is onze sterkte. We kunnen onze beloftes perfect nakomen.

Lauwers: Onze filosofie is: geef de klant niet wat hij vraagt, maar wel wat hij nodig heeft. Dat betekent bijvoorbeeld dat we geen dure stickers verkopen als die maar enkele dagen op een raam moeten kleven. We kiezen de oplossing die het beste is voor dat bepaalde project.

Veranderen ook de klanten?

Teughels: Absoluut. Twintig jaar geleden zei een klant nog wel eens ‘ik heb geen reclame nodig op mijn bestelwagen, ik heb werk genoeg.’ Nu gaat een ondernemer niet op de baan met zijn bestelwagen als die niet mooi beletterd is.

Wat is het leukste aan jullie job?

Lauwers: Wij hebben het grote voordeel dat wij veel mooie dingen maken. Onze klanten zijn altijd blij als een kind als ze het resultaat zien. Dat is ook voor ons en voor onze medewerkers heel leuk. Het is ook elke dag iets anders. De ene dag een gebouw in Gent, de andere dag een bus in Brussel of de Ferrari van Tom Boonen.

De klanten Van ‘Gazet van Antwerpen’ tot Tom Boonen

De afgelopen 25 jaar is het aanbod van XL Reklame enorm gewijzigd. Van het bedrukken van T-shirts, over de reclamepanelen voor het voetbalveld tot autobelettering en grote projecten op de luchthaven van Zaventem. De meest opmerkelijke klanten van het bedrijf vinden we ongetwijfeld in de media. Zowat alle Vlaamse radio- en televisiezenders zijn klant bij XL Reklame, inclusief de regionale zender RTV, maar ook Gazet van Antwerpen. “Voor uw krant mochten we ooit tien mini’s ‘inpakken’ in krantenpapier. We waren toen nog met weinig volk en het was een race tegen de klok om op tijd klaar te geraken.”

Lies en Dirk zijn ook heel trots op een groot project dat ze vier jaar geleden mochten uitvoeren op de luchthaven van Zaventem. “De reusachtige raambelettering moest ’s nachts aangebracht worden zodat we de reizigers niet zouden storen. We werden de hele tijd goed in de gaten gehouden door het veiligheidspersoneel. Het resultaat was indrukwekkend en werd zelfs
eventjes ‘trending’ op sociale media.”

De meest bekende klant is wellicht Tom Boonen. “We mochten zijn Ferrari volledig wrappen. Cartoonist Jeroom kreeg carte blanche voor het ontwerp. Moeder Theresa, Roger de Vlaeminck, Jezus, dolfijnen … het stond er allemaal op. Een dag nadat de Ferrari van Tom Boonen hier was buiten gereden, kreeg hij een klapband op het circuit van Francorchamps. Al dat werk voor niks.”

De cijfers

1993: Opgestart als zelfstandigen in bijberoep.
1998: Opening winkel en atelier op Stationsplein in Hombeek.
2002: Verhuizing naar Battelsesteenweg in Mechelen.
19 medewerkers.
40.000 vierkante meter print per jaar.
Bijna 1.000 autobeletteringen per jaar.
3.500 projecten per jaar.